L'histoire

Souvenirs et lettres du général Robert E. Lee


Washington College avait commencé comme une académie en 1749. C'était la première école classique ouverte dans la vallée de Virginie. Après une lutte de plusieurs années, sous une succession de principes et avec plusieurs changements de site, elle acquit enfin une réputation telle qu'elle attira l'attention du général Washington. Il lui a donné une belle dotation et l'institution a changé son nom de "Liberty Hall Academy" en Washington College. À l'été 1865, le collège, à travers les calamités de la guerre civile, avait atteint le point le plus bas de dépression qu'il ait jamais connu. Ses bâtiments, sa bibliothèque et ses appareils avaient souffert du sac et du pillage de soldats hostiles. Ses fonds investis, en raison de l'appauvrissement général dans tout le pays, étaient pour le moment rendus improductifs et leur valeur ultime était la plus incertaine. Quatre professeurs restaient toujours en poste, et il y avait une quarantaine d'étudiants, principalement du pays autour de Lexington. Ce n'était pas une institution de l'État, ni limitée à une seule confession religieuse, donc deux objections qui auraient pu être faites par mon père ont été supprimées. Mais le collège des années suivantes n'avait qu'une réputation locale. Il était très pauvre, indifféremment équipé de bâtiments, et sans aucun moyen en vue d'améliorer son état.

"Il y avait une attente générale qu'il déclinerait la position comme pas suffisamment lucrative, si son but était de réparer les ruines de sa fortune privée résultant de la guerre; comme ne le soulevant pas assez visiblement aux yeux du public, s'il était ambitieux d'un poste ou d'une autre distinction ou comme impliquant trop de travail et d'anxiété, s'il convoitait le repos après la terrible lutte dont il venait de sortir. » [Professeur E. S. Joynes]

Il était très réticent à accepter cette nomination, mais pour aucune des raisons ci-dessus, comme aurait pu l'être l'homme moyen. Pourquoi il doutait d'assumer les responsabilités d'un tel poste, sa lettre d'acceptation le montre clairement. Il a examiné la question attentivement, puis a écrit la lettre suivante au comité :

"Comté de Powhatan, 24 août 1865.

« Messieurs : j'ai retardé de quelques jours la réponse à votre lettre du 5 inst. , j'ai craint de ne pas être en mesure de remplir ses devoirs à la satisfaction des administrateurs ou au profit du pays. La bonne éducation de la jeunesse nécessite non seulement une grande capacité, mais je crains plus de force que je n'en possède maintenant, car je ne me sens capable de subir le travail de diriger des cours dans des cours réguliers d'enseignement. Je ne pouvais donc pas entreprendre plus que l'administration générale et la surveillance de l'institution. Je ne pouvais donc pas, par conséquent, entreprendre plus que l'administration générale et la surveillance de l'institution. Il y a un autre sujet qui m'a fait réfléchir sérieusement, et est, je pense, digne de l'examen du conseil d'administration. la proclamation du président des États-Unis, du 29 mai dernier, et objet de censure pour une partie du pays, j'ai pensé qu'il était probable que mon occupation du poste de président pouvait attirer sur le collège un sentiment d'hostilité ; et je devrais, par conséquent, porter préjudice à une institution qu'il serait de mon plus grand désir de faire avancer. Je pense qu'il est du devoir de chaque citoyen, dans l'état actuel du pays, de faire tout ce qui est en son pouvoir pour aider au rétablissement de la paix et de l'harmonie, et en aucune façon de s'opposer à la politique de l'État ou du gouvernement général dirigée vers cet objet. Il incombe particulièrement aux personnes chargées de l'instruction des jeunes de leur donner l'exemple de la soumission à l'autorité, et je ne pourrais pas consentir à être la cause d'animadversion sur le collège. servicesin la position qui m'a été offerte par le conseil sera avantageuse pour le collège et le pays, je céderai à votre jugement et l'accepterai;sinon, je dois très respectueusement refuser le bureau. Vous suppliant d'exprimer aux administrateurs du collège ma sincère gratitude pour l'honneur qui m'a été conféré, et vous demandant d'accepter mes remerciements cordiaux pour la manière aimable dont vous avez communiqué leur décision, je suis, messieurs, avec grand respect, votre très obéissant serviteur, RE Lee"

Pour présenter une vue plus claire de quelques-uns des motifs qui ont influencé mon père à accepter cette confiance--pour tel qu'il l'a considéré--je donne un extrait d'une adresse à l'occasion de sa mort, par l'évêque Wilmer, de Louisiane, prononcé à l'Université de la Au sud, à Sewanee, Tennessee :

« J'étais assis », dit l'évêque Wilmer, « à la fin de la journée, dans ma maison de Virginie, lorsque j'ai aperçu, à travers les ombres de plus en plus épaisses du soir, un cavalier entrant dans la cour, que j'ai bientôt reconnu comme étant le général Lee. Le lendemain matin il a placé entre mes mains la correspondance avec les autorités du Washington College à Lexington. Il avait été invité à devenir président de cette institution. J'avoue avoir ressenti un moment de chagrin face au changement proposé (dirai-je révulsion ?) dans son histoire. L'institution était une d'intérêt local, et comparativement inconnu de notre peuple. J'en ai nommé d'autres plus remarquables qui l'accueilleraient avec ardeur à la tête du président. J'ai bientôt découvert que son esprit dominait ces distinctions terrestres; et non la richesse de sa dotation ou la renommée de ses érudits; que cette porte et pas une autre lui a été ouverte par la Providence, et il a seulement souhaité être assuré de sa compétence pour remplir sa confiance et ceci pour faire de ses quelques années restantes un réconfort et une bénédiction pour son pays souffrant. J'avais parlé de ses sentiments humains ; il s'était maintenant révélé à moi comme quelqu'un « dont la vie était cachée avec Christin Dieu ». Mon discours n'était plus retenu. Je le félicitai de ce que son cœur était enclin à cette grande cause, et qu'il était prêt à donner au monde ce témoignage auguste de l'importance de l'éducation chrétienne. Comme il écoutait mes faibles paroles ; comment il m'a fait signe à ses côtés, alors que la plénitude du cœur s'exprimait ; comment tout son visage brillait d'animation alors que je parlais du Saint-Esprit comme du grand Maître, dont la présence était requise pour faire de l'éducation une bénédiction, qui autrement pourrait être la malédiction de l'humanité ; avec quel sentiment il a répondu, avec quelle ÉLOQUEMENT, comme je ne l'ai jamais entendu parler auparavant, ne peut jamais être effacé de la mémoire ; et rien de plus sacré ne se mêle à mes souvenirs des morts."

Le conseil d'administration, le 31 août, a adopté et envoyé au général Lee des résolutions disant que, malgré ses objections, « sa connexion avec l'institution favoriserait grandement sa prospérité et ferait progresser l'intérêt général de l'éducation, et l'a exhorté à assumer ses fonctions de président. à sa meilleure convenance."

Mon père avait près de quatre ans d'expérience à la charge des jeunes gens à West Point. Les conditions à cet endroit, bien sûr, étaient très différentes de celles de celui où il allait maintenant, mais le travail principal était le même : s'entraîner, s'améliorer et s'élever. Je pense qu'il a été influencé, en se décidant à accepter ce poste, par le grand besoin d'éducation dans son État et dans le Sud, et par l'opportunité qu'il a vue au Washington College pour commencer presque depuis le début, et pour aider, par son expérience et par exemple, la jeunesse de son pays à devenir de bons et utiles citoyens.

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