L'histoire

Alexander Fleming


Alexander Fleming est né à Lochfield Farm à Darvel le 6 août 1881. À l'âge de 12 ans, il a fréquenté l'Académie de Kilmarnock. À la mort de son père, son frère aîné Hugh a repris la direction de la ferme.

Après avoir quitté l'école, Fleming a trouvé du travail dans une compagnie maritime à Londres. En 1899, la guerre des Boers éclata et pour tenter d'échapper à un travail qu'il détestait, il rejoignit les London Scottish. Bien que bon soldat, il était indifférent à la promotion et se contentait de rester un simple soldat.

En 1901, Fleming a laissé un héritage à son oncle et il a décidé d'utiliser l'argent pour se retirer de l'armée et étudier la médecine. Comme il n'avait aucune qualification formelle, Fleming a dû passer un examen avant d'être autorisé à entrer à l'école de médecine. Selon l'un de ses biographes : "Il a pris quelques leçons, puis a appliqué sa mémoire prodigieuse et sa grande intelligence à la tâche, dépassant tous les candidats au Royaume-Uni." Il a décidé d'étudier à l'hôpital St. Mary de Paddington.

Médecin exceptionnel, Fleming a été invité à rejoindre Almroth Wright dans son laboratoire du département d'inoculation. Wright et ses collègues étaient responsables du développement d'un vaccin antityphoïde. Le premier succès de Fleming fut de prendre un composé, le salvarsan (606), qui traitait la syphilis chez le lapin, et de le développer pour qu'il puisse être utilisé sur les êtres humains.

Au début de la Première Guerre mondiale, Fleming rejoint le Royal Army Medical Corps. Fleming et Almroth Wright étaient basés à Boulogne. Fleming découvrit bientôt que de nombreux blessés ramenés du front occidental souffraient de septicémie, de tétanos et de gangrène. Il savait que les globules blancs, laissés à eux-mêmes, tuaient un nombre énorme de microbes. Pourtant, les infections causées par les blessures de guerre étaient terribles. Fleming s'est rendu compte qu'une partie de la réponse était qu'il y avait beaucoup de tissu mort autour de la plaie, fournissant une bonne culture dans laquelle les microbes pouvaient prospérer. En septembre 1915, il publie un article dans La Lancette conseiller aux chirurgiens de retirer autant de tissus morts que possible de la zone des plaies.

Les recherches de Fleming ont montré que le traitement traditionnel des plaies infectées avec des antiseptiques était totalement inefficace lorsqu'il était utilisé dans le poste d'évacuation sanitaire. Il a découvert que les antiseptiques ne faisaient rien pour empêcher la gangrène chez les soldats gravement blessés. La raison en était que des morceaux de sous-vêtements et d'autres objets sales étaient entraînés par la force d'une explosion profondément dans les tissus du patient, là où les antiseptiques étaient incapables d'atteindre.

Fleming et Almroth Wright ont réalisé que soutenir les ressources naturelles du corps serait plus efficace dans le traitement de la gangrène et ont montré qu'une concentration élevée de solution saline permettrait d'atteindre cet objectif. Cependant, ils ont eu beaucoup de difficulté à persuader le Royal Army Medical Corps d'adopter ce traitement.

Un médecin canadien qui a visité Boulogne a été très impressionné par Fleming : « Boulogne étant le grand port d'approvisionnement du BEF, il y avait toujours une foule d'invités, et la conversation s'est animée. Bien que Fleming ait dit peu, il a fait beaucoup pour garder le conversation à un niveau pratique avec ses remarques heureuses et opportunes et sa largeur de vue.Un autre médecin qui a travaillé avec Fleming a fait remarquer qu'"il n'a jamais dit plus qu'il n'en avait besoin, mais a continué son travail avec calme et efficacité".

Fleming est resté convaincu qu'il finirait par trouver un traitement efficace pour les plaies infectées. "Entouré de toutes ces plaies infectées, d'hommes qui souffraient et mouraient sans que nous puissions rien faire pour les aider, j'étais consumé par le désir de découvrir, après tout ce combat et cette attente, quelque chose qui tuerait ces microbes."

Après la guerre, Fleming retourna à l'hôpital St. Mary de Paddington et, en 1921, Fleming fut nommé directeur adjoint du département d'inoculation. L'année suivante, il découvre le lysozyme, une enzyme antibactérienne naturelle qu'il trouve initialement dans les larmes humaines.

En 1928, Fleming est nommé professeur de bactériologie à l'Université de Londres. Plus tard cette année-là, il nettoyait de vieux plats dans lesquels il cultivait ses cultures. Sur l'une des assiettes moisies, il remarqua qu'autour de la moisissure, les microbes s'étaient apparemment dissous. Il a pris un petit échantillon du moule et l'a mis de côté. Il l'identifia plus tard comme appartenant à la famille des penicillium. Il a donc nommé l'agent antibactérien qu'il avait découvert la pénicilline.

Fleming a publié ses découvertes en 1929, mais ce n'est qu'au cours de la Seconde Guerre mondiale que Howard Florey et Ernst Chain ont réussi à isoler et à concentrer la pénicilline. Ce n'est qu'à la fin de la guerre que l'antibiotique a pu être produit en masse et a été largement utilisé. Fleming, Florey et Chain ont remporté le prix Nobel de médecine en 1945.

En octobre 1953, Fleming a développé une pneumonie. Il a reçu une injection de pénicilline. Fleming s'est rapidement rétabli et il a commenté plus tard: "Je ne savais pas que c'était si bon."

Alexander Fleming est décédé d'une insuffisance cardiaque le 11 mars 1955. On a récemment estimé que plus de 200 millions de vies avaient été sauvées par la pénicilline depuis 1945.


Comment être un Slob a aidé Alexander Fleming à découvrir la pénicilline

L e bactériologiste Alexander Fleming est considéré comme l'un des esprits les plus brillants de l'histoire des sciences. Le TEMPS l'appelait une fois &ldquoa petit (5 pi 7 po), Écossais doux et retiré avec des yeux bleus quelque peu rêveurs, des cheveux blancs féroces et un esprit réfléchi, qui, lorsqu'il bouge, se déplace avec la poussée d'un cobra. &rdquo

Mais il devait certaines de ses plus grandes découvertes, au moins en partie, à ses habitudes dégoûtantes. Après tout, c'est une tendance à la négligence qui l'a amené à découvrir les propriétés antibiotiques de la pénicilline ce jour-là, le 28 septembre 1928.

Il avait quitté son laboratoire de Londres pour des vacances de deux semaines en Écosse sans prendre la peine de nettoyer d'abord. À son retour, il a trouvé la pile de vaisselle sale qu'il avait laissée dans l'évier et les boîtes de Pétri étaient enduites de bactéries Staphylococcus et a remarqué une moisissure inhabituelle se développant sur l'une des assiettes, qui avait tué le staphylocoque.

"Un scientifique moins observateur, ou un scientifique plus soucieux de garder un laboratoire bien rangé, aurait jeté la croissance frelatée", a noté TIME. Mais Fleming a reconnu que ce plat sale particulier pourrait changer le cours des antécédents médicaux.

Personne ne pouvait l'accuser d'être pointilleux sur l'ordre. En fait, il était tellement à l'aise avec les moisissures et les bactéries qu'il les utilisait également en dehors du laboratoire : pour la peinture. Selon Smithsonian magazine, Fleming est passé des aquarelles aux bactéries dans les activités artistiques de ses heures de loisirs, en utilisant une approche de la peinture par numéros des paysages et des natures mortes en &ldquo cultivant des microbes avec différents pigments naturels dans les endroits où il voulait des couleurs différentes.&rdquo

Le médium artistique inhabituel a donné à son travail la qualité éphémère de la sculpture sur glace, mais l'a rendu, littéralement, beaucoup plus vivant. Et cela a aidé à perfectionner ses compétences d'observation, préparant le terrain pour sa découverte de la pénicilline.

&ldquoFleming&rsquo la découverte des effets de la pénicilline, le composé produit par le champignon, était fonction de son œil pour le rare, un œil d'artiste,&rdquo Smithsonian affirme.

C'était peut-être une impulsion rare parmi les scientifiques qui avait également permis à Fleming de découvrir plus tôt le lysozyme, une enzyme antibactérienne présente dans le mucus et les larmes. Selon Smithsonian, cette découverte est apparue spontanément quand, un jour, Fleming a décidé de laisser couler son nez dans une boîte de Pétri, juste pour voir ce qui se passait. (Cela a tué ce qui poussait dans le plat.)

Fleming & rsquos combinaison de génie et de grossièreté a sauvé d'innombrables vies, a engendré une industrie pharmaceutique massive, et lui a valu le titre de chevalier et le prix Nobel & mdash et a donné aux gens en désordre partout une nouvelle raison d'être fier de leur désordre.

En savoir plus sur Fleming, ici dans les archives TIME: Voyant du 20e siècle


DÉBUTS

Le 6 août 1881, Alexander Fleming est né à Hugh Fleming et Grace Stirling Morton à Lochfield Farm, en Écosse. Initialement scolarisé en Écosse, Fleming a finalement déménagé à Londres avec trois frères et une sœur, et a terminé ses études de jeunesse à l'école polytechnique de Regent Street. Il n'est pas entré à l'école de médecine immédiatement après, au lieu de cela, il a travaillé dans un bureau d'expédition pendant quatre ans. À la mort de son oncle John, il a légué des parts égales de sa succession à ses frères et sœurs, nièces et neveux, et Fleming a pu utiliser sa part pour poursuivre des études médicales. En 1906, il est diplômé avec distinction de la St Mary&# x02019s Medical School à l'Université de Londres.


Pénicilline : qui a trouvé ce champignon fonctionnel

Le premier nom de la pénicilline était "jus de moisissure". Le bactériologiste écossais Alexander Fleming a accidentellement découvert l'antibiotique en 1928, lorsqu'il est revenu de vacances et a découvert qu'une moisissure verte appelée Pennicilium notatum avait contaminé des boîtes de Pétri dans son laboratoire. 8230 et tuaient certaines des bactéries qu'il cultivait.

Il a donc isolé la moisissure, en a fait pousser davantage, puis a expérimenté pour voir combien d'autres bactéries elle pouvait tuer. Beaucoup d'entre eux, il s'est avéré. Nous savons maintenant que la pénicilline agit en empêchant les bactéries de former de nouvelles parois cellulaires. Pas de nouveaux murs, pas de nouvelles cellules, pas de nouvelle croissance bactérienne.

Si vous viviez à l'époque, il y a près d'un siècle, vous pourriez mourir d'une égratignure s'il était infecté. Ou une intervention dentaire. Ou une coupe profonde. Ou l'une des nombreuses choses qui peuvent arriver, que vous travailliez dans l'arrière-cour, prépariez le dîner ou combattiez au combat.

Et c'est en partie pourquoi Fleming était si désireux de trouver un moyen de contrôler les infections. En tant que capitaine du Royal Medical Corps pendant la Première Guerre mondiale, il a travaillé dans des hôpitaux de champ de bataille en France, où des soldats sont morts de blessures infectées. Il s'est donc fixé pour objectif de trouver des substances antibactériennes.

Quand il a trouvé P. notatum, il ne l'a officiellement nommé pénicilline que le 7 mars 1929. Il n'a pas été en mesure de produire suffisamment pour aider toutes les personnes qui en avaient besoin, mais il a publié ses recherches.

En 1938, le pathologiste d'Oxford Howard Florey a découvert les recherches de Fleming et les a développées, en travaillant avec un biochimiste nommé Ernst Boris Chain, qui avait fui l'Allemagne. Le biochimiste britannique Norman Heatley a continué à développer le travail, en cultivant et en purifiant vigoureusement la pénicilline.

Après de nombreuses recherches et expérimentations, ainsi qu'un voyage aux États-Unis, où Florey et Heatley ont travaillé avec des scientifiques américains, une forme de pénicilline injectable et produite en série était prête en 1942. C'était juste à temps pour aider soldats blessés pendant la Seconde Guerre mondiale.

Les chiffres le prouvent : la pneumonie bactérienne a tué 18 % des soldats tombés au combat pendant la Première Guerre mondiale, mais pendant la Seconde Guerre mondiale, elle a tué moins de 1 % des soldats. La pénicilline a changé la façon dont nous traitons les maladies et les blessures … et tout a commencé avec le “jus de moisissure” !

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Les contributions les plus importantes de Fleming à la science

Prouver que les antiseptiques tuent plutôt que guérissent

En 1914, la Première Guerre mondiale éclate et Fleming, 33 ans, rejoint l'armée, devenant capitaine dans le Royal Army Medical Corps travaillant dans les hôpitaux de campagne en France.

Là, dans une série d'expériences brillantes, il a établi que les agents antiseptiques utilisés pour traiter les blessures et prévenir les infections tuaient en fait plus de soldats que les infections ne le faisaient !

Les antiseptiques, tels que l'acide phénique, l'acide borique et le peroxyde d'hydrogène, ne parvenaient pas à tuer les bactéries profondément dans les plaies, ils réduisaient en fait la résistance naturelle du soldat à l'infection car ils tuaient les globules blancs.

Fleming a démontré que les agents antiseptiques n'étaient utiles que pour traiter les plaies superficielles, mais qu'ils étaient nocifs lorsqu'ils étaient appliqués sur des plaies profondes.

Almroth Wright pensait qu'une solution saline "d'eau salée" devait être utilisée pour nettoyer les plaies profondes, car cela n'interférait pas avec les propres défenses du corps et attirait en fait les globules blancs. Fleming a prouvé ce résultat sur le terrain.

Wright et Fleming ont publié leurs résultats, mais la plupart des médecins de l'armée ont refusé de changer leurs habitudes, ce qui a entraîné de nombreux décès évitables.

Des infirmières viennent en aide à un soldat blessé. Fleming a sauvé la vie de nombreux soldats pendant la Première Guerre mondiale en lavant les plaies profondes avec une solution saline plutôt que les antiseptiques recommandés par les manuels médicaux.

Découverte du Lysozyme

En 1919, Fleming retourna à la recherche à la St Mary’s Hospital Medical School de Londres. Son expérience en temps de guerre avait fermement établi son point de vue selon lequel les agents antibactériens ne devaient être utilisés que s'ils fonctionnaient avec les défenses naturelles du corps plutôt que contre eux en particulier, les agents ne devaient pas endommager les globules blancs.

Sa première découverte d'un tel agent date de 1922, alors qu'il avait 41 ans.

Fleming avait prélevé des sécrétions à l'intérieur du nez d'un patient souffrant d'un rhume de cerveau. Il a cultivé les sécrétions pour faire croître toute bactérie qui s'est avérée être présente. Dans les sécrétions, il a découvert une nouvelle bactérie qu'il a appelée Micrococcus lysodeikticus, maintenant appelé M luteus.

Quelques jours plus tard, Fleming examinait ces bactéries. Lui-même souffrait maintenant d'un rhume et une goutte de mucus tomba de son nez sur la bactérie. Les bactéries dans la zone où la goutte est tombée ont été presque instantanément détruites. Toujours à la recherche de tueurs naturels de bactéries, cette observation a énormément excité Fleming.

Il a testé l'effet d'autres fluides du corps, tels que le sérum sanguin, la salive et les larmes, sur ces bactéries et a découvert que les bactéries ne se développeraient pas là où une goutte d'un de ces fluides était placée.

Fleming a découvert que le facteur commun dans les fluides était une enzyme. Il a nommé son enzyme nouvellement découverte lysozyme. L'effet du lysozyme était de détruire certains types de microbes, les rendant inoffensifs pour l'homme. La présence de lysozyme dans notre corps empêche certains microbes potentiellement pathogènes de nous faire du mal. Il nous donne une immunité naturelle contre un certain nombre de maladies. Cependant, l'utilité du lysozyme en tant que médicament est plutôt limitée, car il a peu ou pas d'effet sur de nombreux autres microbes qui infectent les humains.

Fleming avait découvert un antibiotique naturel qui ne tuait pas les globules blancs. Si seulement il pouvait trouver un antibiotique plus puissant, alors la médecine pourrait être transformée.

Aujourd'hui, le lysozyme est utilisé comme conservateur des aliments et du vin. Il est naturellement présent en grandes concentrations dans les blancs d'œufs, offrant une protection aux poussins contre l'infection. Il est également utilisé dans les médicaments, en particulier en Asie, où il est utilisé dans les traitements contre les rhumes, les pieds d'athlète et les infections de la gorge.

Le lysozyme est représenté ici en bleu. C'est une enzyme, c'est-à-dire un type de protéine. Il détruit les bactéries en décomposant leurs parois cellulaires, représentées en rose.

« . avec la plupart des tissus du corps, ont la propriété de détruire les microbes à un degré très élevé.”

Découverte de la pénicilline

Au mois d'août 1928, Fleming fit quelque chose de très important. Il a passé de longues vacances avec sa femme et son jeune fils.

Le lundi 3 septembre, il est retourné à son laboratoire et a vu un tas de boîtes de Pétri qu'il avait laissées sur sa paillasse. Les plats contenaient des colonies de Staphylocoque bactéries. Pendant son absence, un de ses assistants avait laissé une fenêtre ouverte et la vaisselle avait été contaminée par différents microbes.

Agacé, Fleming regarda dans les plats et découvrit que quelque chose de remarquable s'était passé dans l'un d'eux.

Un champignon se développait et les colonies bactériennes qui l'entouraient avaient été tuées. Plus loin du champignon, les bactéries semblaient normales. Excité par son observation, Fleming montra le plat à un assistant, qui remarqua à quel point cela ressemblait à la célèbre découverte de Fleming sur le lysozyme.

Espérant avoir découvert un meilleur antibiotique naturel que le lysozyme, Fleming s'est maintenant consacré à la culture du champignon. Il a identifié qu'il appartenait à la Pénicillium genre et qu'il produisait un liquide tuant les bactéries. Le 7 mars 1929, il nomma officiellement l'antibiotique pénicilline.

Fleming a publié ses résultats, montrant que la pénicilline tuait de nombreuses espèces différentes de bactéries, y compris celles responsables de la scarlatine, de la pneumonie, de la méningite et de la diphtérie. De plus, la pénicilline n'était pas toxique et n'attaquait pas les globules blancs.

Malheureusement, le monde scientifique était largement sous-estimé, ignorant sa découverte.

Fleming a fait face à un certain nombre de problèmes :

  • il était difficile d'isoler la pénicilline du champignon qui la produit
  • il ne pouvait pas trouver un moyen de produire de la pénicilline à des concentrations élevées
  • la pénicilline semblait agir lentement
  • les tests cliniques de la pénicilline comme antiseptique de surface ont montré qu'elle n'était pas particulièrement efficace
  • Le patron de Fleming, Almroth Wright, avait une aversion généralisée pour les chimistes et refusait de les autoriser dans son laboratoire. La présence d'un chimiste qualifié aurait été un énorme avantage en termes d'isolement, de purification et de concentration de la pénicilline.

Indépendamment de ces problèmes, Fleming a poursuivi ses travaux sur la pénicilline dans les années 1930, mais n'a jamais fait la percée dont il avait besoin pour la produire en grandes quantités concentrées. D'autres, cependant, l'ont fait.

Au début des années 1940, une équipe de scientifiques dirigée par le pathologiste Howard Florey et le biochimiste Ernst Boris Chain de l'Université d'Oxford a transformé la pénicilline en médicament que nous connaissons aujourd'hui.

En 1945, Alexander Fleming partage le prix Nobel de médecine ou de physiologie avec Florey et Chain. Le prix a été décerné :

“pour la découverte de la pénicilline et de son effet curatif dans diverses maladies infectieuses.”

Dans son discours de lauréat du prix Nobel en 1945, Fleming a mis en garde contre un danger qui devient aujourd'hui de plus en plus pressant :

« Il n'est pas difficile de rendre des microbes résistants à la pénicilline en laboratoire en les exposant à des concentrations insuffisantes pour les tuer, et la même chose s'est parfois produite dans le corps. Le temps viendra peut-être où la pénicilline pourra être achetée par n'importe qui dans les magasins. Ensuite, il y a le danger que l'homme ignorant puisse facilement se sous-doser et qu'en exposant ses microbes à des quantités non létales de la drogue les rende résistants.

Fleming a toujours fait l'éloge de Florey, Chain et de leur équipe, et il a minimisé son propre rôle dans l'histoire de la pénicilline. Malgré sa modestie, il est devenu un héros mondial. Des millions de personnes ont dû la vie à l'antibiotique qu'il avait découvert.

En 1945, il fait une tournée en Amérique, où des entreprises chimiques lui offrent un cadeau personnel de 100 000 $ en signe de respect et de gratitude pour son travail. Typique de Fleming, il n'a pas accepté le cadeau pour lui-même : il en a fait don aux laboratoires de recherche de la St Mary's Hospital Medical School.

Quelques détails personnels et la fin

En 1915, alors qu'il était capitaine dans le Medical Corps, Fleming épousa Sarah Marion McElroy. Leur fils unique, Robert, est devenu médecin généraliste.

En 1944, Fleming est fait chevalier et devient Sir Alexander Fleming.

Sa femme Sarah est décédée en 1949.

En 1953, Fleming épousa le Dr Amalia Koutsouri-Voureka, qui travaillait dans son groupe de recherche à la St Mary's Hospital Medical School.

Le 11 mars 1955, Alexander Fleming décède à l'âge de 73 ans à Londres d'une crise cardiaque. Ses cendres ont été déposées dans la cathédrale Saint-Paul.

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Publié par FamousScientists.org

Lectures complémentaires
Sur un élément bactériolytique remarquable présent dans les tissus et les sécrétions
Alexander Fleming
Actes de la Royal Society de Londres. Série B, Vol. 93, n° 653 (1er mai 1922), pp. 306-317

Lysozyme
Elliott Osserman
Actes de la Lysozyme Conference tenue à New York du 29 au 31 octobre 1972 à l'occasion du 50e anniversaire de la découverte du lysozyme par Sir Alexander Fleming


Collège Fleming

Alexander Fleming Middle School a ouvert ses portes à l'origine comme Lycée et Lycée de Narbonne en 1925. Le 16 septembre 1957, lors de l'ouverture de l'actuel lycée de Narbonne, notre école est devenue un collège et a été rebaptisée Alexander Fleming Junior High School (rebaptisée plus tard à nouveau Alexander Fleming Middle School). Aujourd'hui, nous avons environ 1 300 étudiants dans nos trois niveaux académiques (sixième, septième et huitième).


L'école intermédiaire Alexander Fleming sera l'école de choix pour les étudiants et les parents de la région de Southbay, connue pour son excellence académique, ses activités parascolaires enrichies et un campus sûr grâce au respect et à la civilité.

Notre mission est de fournir des expériences d'apprentissage de qualité dans un environnement sûr et positif. Grâce à un équilibre entre les compétences académiques et les applications de ces compétences dans des activités de réflexion de niveau supérieur, nous fournirons à nos étudiants les connaissances dont ils ont besoin pour réussir sur le lieu de travail du 21e siècle.

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Nous croyons que tous les élèves peuvent réussir et contribuer à la communauté scolaire et nous nous engageons à leur apporter le soutien dont ils ont besoin pour réussir.

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Collège Fleming S.T.M. Magnet Center est l'école de choix dans la région sud de LAUSD. Notre école résidente dessert les régions de Lomita, Harbour City et Torrance. Notre Magnet Center propose un programme d'enseignement enrichi par le biais du Bureau des services d'intégration des étudiants de LAUSD. Fleming a une riche histoire de générations passant de la sixième à la huitième année.

Sir Alexandre Fleming

Notre école porte le nom de Sir Alexander Fleming. Qui est né dans une famille écossaise d'éleveurs de moutons en 1881. Il a découvert la pénicilline, la drogue miracle de notre siècle. Dans ce laboratoire londonien, le Dr Fleming a travaillé de nombreuses années à la recherche d'un antiseptique efficace pour tuer les germes. Son habileté et sa patience lui ont finalement permis de découvrir la moisissure qui produit la pénicilline. De nombreux honneurs lui ont été décernés, dont le prix Nobel et la chevalerie, mais sa plus grande récompense a été d'atténuer les souffrances humaines. Sa vie a pris fin en 1955, mais sa mémoire restera une source d'inspiration pour tous les étudiants actuels et futurs de l'Alexander Fleming Middle School.


La vraie histoire de la pénicilline

La découverte de la pénicilline, l'un des premiers antibiotiques au monde, marque un véritable tournant dans l'histoire de l'humanité, lorsque les médecins disposaient enfin d'un outil capable de guérir complètement leurs patients de maladies infectieuses mortelles.

De nombreux écoliers peuvent réciter les bases. La pénicilline a été découverte à Londres en septembre 1928. Comme le raconte l'histoire, le Dr Alexander Fleming, le bactériologiste de service à l'hôpital St. Mary's, est revenu de vacances d'été en Écosse pour trouver un banc de laboratoire en désordre et bien plus encore. .

En examinant certaines colonies de Staphylococcus aureus, le Dr Fleming a noté qu'une moisissure appelée Penicillium notatum avait contaminé ses boîtes de Pétri. Après avoir soigneusement placé les plats sous son microscope, il a été étonné de constater que la moisissure empêchait la croissance normale des staphylocoques.

Sir Alexander Fleming (1881 – 1955), étudiant une culture en éprouvette avec une loupe. Photo de Chris Ware/Getty Images.

Il a fallu à Fleming quelques semaines de plus pour faire pousser suffisamment de moisissures pointilleuses pour pouvoir confirmer ses découvertes. Ses conclusions se sont avérées phénoménales : il y avait un facteur dans la moisissure Penicillium qui non seulement inhibait la croissance de la bactérie mais, plus important encore, pouvait être exploité pour lutter contre les maladies infectieuses.

Comme le Dr Fleming l'a écrit à propos de cette date en lettres rouges : « Quand je me suis réveillé juste après l'aube du 28 septembre 1928, je n'avais certainement pas prévu de révolutionner toute la médecine en découvrant le premier antibiotique ou tueur de bactéries au monde. . Mais je suppose que c'est exactement ce que j'ai fait.”

Quatorze ans plus tard, en mars 1942, Anne Miller est devenue la première patiente civile à être traitée avec succès à la pénicilline, gisant au seuil de la mort à l'hôpital de New Haven dans le Connecticut, après avoir fait une fausse couche et développé une infection qui a entraîné un empoisonnement du sang.

Mais il y a bien plus dans cette séquence historique d'événements.

En fait, Fleming n'avait ni les ressources de laboratoire à St. Mary's ni les connaissances en chimie pour franchir les prochaines étapes de géant consistant à isoler l'ingrédient actif du jus de moisissure du penicillium, à le purifier, à déterminer contre quels germes il était efficace et comment utilise le. Cette tâche incombait au Dr Howard Florey, professeur de pathologie qui était directeur de la Sir William Dunn School of Pathology à l'Université d'Oxford. Il était passé maître dans l'obtention de subventions de recherche auprès de bureaucrates aguerris et un sorcier absolu dans l'administration d'un grand laboratoire rempli de scientifiques talentueux mais excentriques.

Ce travail historique a commencé en 1938 lorsque Florey, qui s'intéressait depuis longtemps à la façon dont les bactéries et les moisissures s'entretuent naturellement, est tombé sur un article de Fleming sur la moisissure du pénicillium en feuilletant quelques anciens numéros du British Journal of Experimental Pathology. Peu de temps après, Florey et ses collègues se sont réunis dans son laboratoire bien garni. Ils ont décidé de démêler la science sous ce que Fleming a appelé l'action antibactérienne du pénicillium.

Une boîte de Pétri de pénicilline montrant son effet inhibiteur sur certaines bactéries mais pas sur d'autres. Photo par Keystone Caractéristiques/Getty Images.

L'un des employés les plus brillants de Florey était un biochimiste, le Dr Ernst Chain, un émigré juif allemand. Chain était un homme brusque, abrasif et extrêmement sensible qui se battait constamment avec Florey pour savoir qui méritait le mérite d'avoir développé la pénicilline. Malgré leurs batailles, ils ont produit une série d'extraits bruts de fluides de culture de moisissures de pénicillium.

Au cours de l'été 1940, leurs expériences se sont concentrées sur un groupe de 50 souris infectées par un streptocoque mortel. La moitié des souris sont mortes d'une mort misérable d'une septicémie écrasante. Les autres, qui ont reçu des injections de pénicilline, ont survécu.

C'est à ce moment-là que Florey s'est rendu compte qu'il avait suffisamment d'informations prometteuses pour tester le médicament sur des personnes. Mais le problème restait : comment produire suffisamment de pénicilline pure pour traiter les gens. Malgré les efforts déployés pour augmenter le rendement des cultures de moisissures, il a fallu 2 000 litres de liquide de culture de moisissures pour obtenir suffisamment de pénicilline pure pour traiter un seul cas de sepsis chez une personne.

En septembre 1940, un agent de police d'Oxford, Albert Alexander, 48 ans, a fourni le premier cas d'essai. Alexander s'est entaillé le visage en travaillant dans sa roseraie. La griffure, infectée de streptocoques et de staphylocoques, s'est propagée à ses yeux et à son cuir chevelu. Bien qu'Alexander ait été admis à l'infirmerie de Radcliffe et traité avec des doses de sulfamides, l'infection s'est aggravée et a entraîné des abcès latents dans les yeux, les poumons et l'épaule. Florey et Chain ont entendu parler de l'horrible cas à table haute un soir et, immédiatement, ont demandé aux médecins de Radcliffe s'ils pouvaient essayer leur pénicilline "purifiée".

Après cinq jours d'injections, Alexander a commencé à récupérer. Mais Chain et Florey n'avaient pas assez de pénicilline pure pour éradiquer l'infection, et Alexander est finalement décédé.

Un technicien de laboratoire examinant des flacons de culture de pénicilline, pris par James Jarche pour le magazine Illustrated en 1943.

Une autre figure vitale du laboratoire était un biochimiste, le Dr Norman Heatley, qui a utilisé tous les récipients, bouteilles et bassins disponibles pour faire pousser des cuves de moisissure de pénicilline, aspirer le liquide et développer des moyens de purifier l'antibiotique. L'usine de moulage de fortune qu'il a construite était à peu près aussi éloignée que possible des énormes cuves de fermentation et de l'ingénierie chimique sophistiquée qui caractérisent aujourd'hui la production moderne d'antibiotiques.

À l'été 1941, peu de temps avant que les États-Unis n'entrent dans la Seconde Guerre mondiale, Florey et Heatley se sont envolés pour les États-Unis, où ils ont travaillé avec des scientifiques américains à Peoria, dans l'Illinois, pour développer un moyen de produire en masse ce qui est devenu la merveille médicament.

Conscients que le champignon Penicillium notatum ne produirait jamais assez de pénicilline pour traiter les gens de manière fiable, Florey et Heatley ont recherché une espèce plus productive.

Par une chaude journée d'été, une assistante de laboratoire, Mary Hunt, est arrivée avec un cantaloup qu'elle avait ramassé au marché et qui était recouvert d'une "jolie moisissure dorée". Par chance, la moisissure s'est avérée être le champignon. Penicillium chrysogeum, et il a produit 200 fois plus de pénicilline que l'espèce décrite par Fleming. Pourtant, même cette espèce nécessitait une amélioration avec des rayons X provoquant des mutations et une filtration, produisant finalement 1 000 fois plus de pénicilline que les premiers lots de Penicillium notatum.

Pendant la guerre, la pénicilline a fait ses preuves. Tout au long de l'histoire, la principale cause de décès dans les guerres a été l'infection plutôt que les blessures au combat. Au cours de la Première Guerre mondiale, le taux de mortalité par pneumonie bactérienne était de 18% pendant la Seconde Guerre mondiale, il est tombé à moins de 1%.

Voici la table à pénicilline d'un hôpital d'évacuation américain à Luxembourg en 1945. Photo par Photo12/UIG.

De janvier à mai 1942, 400 millions d'unités de pénicilline pure ont été fabriquées. À la fin de la guerre, les sociétés pharmaceutiques américaines produisaient 650 milliards d'unités par mois.

Ironiquement, Fleming a peu travaillé sur la pénicilline après ses premières observations en 1928. À partir de 1941, après que les journalistes ont commencé à couvrir les premiers essais de l'antibiotique sur des personnes, Fleming, peu avenant et doux, a été considéré comme le découvreur de la pénicilline. Et à la grande consternation de Florey, les contributions du groupe d'Oxford ont été pratiquement ignorées.

Ce problème a été partiellement corrigé en 1945, lorsque Fleming, Florey et Chain — mais pas Heatley — ont reçu le prix Nobel de physiologie ou de médecine. Dans son discours d'acceptation, Fleming a averti avec prévoyance que la surutilisation de la pénicilline pourrait conduire à une résistance bactérienne.

En 1990, Oxford a compensé la surveillance du comité Nobel en décernant à Heatley le premier doctorat honorifique en médecine de ses 800 ans d'histoire.

Peut-être que ce 28 septembre, alors que nous célébrons la grande réussite d'Alexander Fleming, nous nous souviendrons que la pénicilline nécessitait également les sages-femmes de Florey, Chain et Heatley, ainsi qu'une armée de travailleurs de laboratoire.

Avez-vous une question pour le Dr Markel sur la façon dont un aspect particulier de la médecine moderne est né ? Envoyez-les-nous à [email protected]

À gauche : dans une chronique mensuelle de PBS NewsHour, le Dr Howard Markel revient sur des moments qui ont changé le cours de la médecine moderne lors de leurs anniversaires, comme le développement de la pénicilline le 28 septembre 1928. Ci-dessus : Jean-Claude Fide est traité à la pénicilline par sa mère en 1948. Photo de Bert Hardy/Picture Post


Histoire des antibiotiques

L'histoire des antibiotiques peut être décrite en deux segments comme ci-dessous :

Histoire ancienne

  • Les Grecs et les Indiens utilisaient des moisissures et d'autres plantes pour traiter les infections.
  • In Greece and Serbia, mouldy bread was traditionally used to treat wounds and infections.
  • Warm soil was used in Russia by peasants to cure infected wounds.
  • Sumerian doctors gave patients beer soup mixed with turtle shells and snake skins.
  • Babylonian doctors healed the eyes using a mixture of frog bile and sour milk.
  • Sri Lankan army used oil cake (sweetmeat) to server both as desiccant and antibacterial.

Année Origine La description
1640 Angleterre John Parkington recommended using mold for treatment in his book on pharmacology
1870 Angleterre Sir John Scott Burdon-Sanderson observed that culture fluid covered with mould did not produce bacteria
1871 Angleterre Joseph Lister experimented with the antibacterial action on human tissue on what he called Penicillium glaucium
1875 Angleterre John Tyndall explained antibacterial action of the Penicillium fungus to the Royal Society
1877 La France Louis Pasteur postulated that bacteria could kill other bacteria (anthrax bacilli)
1897 La France Ernest Duchesne healed infected guinea pigs from typhoid using mould (Penicillium glaucium)
1928 Angleterre Sir Alexander Fleming discovered enzyme lysozyme and the antibiotic substance penicillin from the fungus Penicillium notatum
1932 Allemagne Gerhard Domagk discovered Sulfonamidochrysoidine (Prontosil )
During 1940's and 50's streptomycin, chloramphenicol, and tetracycline were discovered and Selman Waksman used the term "antibiotics" to describe them (1942)

Sir Alexander Fleming

Sir Alexander Fleming, a Scottish biologist, defined new horizons for modern antibiotics with his discoveries of enzyme lysozyme (1921) and the antibiotic substance penicillin (1928). The discovery of penicillin from the fungus Penicillium notatum perfected the treatment of bacterial infections such as, syphilis, gangrene and tuberculosis. He also contributed immensely towards medical sciences with his writings on the subjects of bacteriology, immunology and chemotherapy.

Alexander Fleming was born in Loudon, Scotland on 6 August, 1881 in a farming family. He carried on his schooling at Regent Street Polytechnic after his family moved to London in 1895. He joined St. Mary's Medical School and became research assistant to renowned Sir Almroth Wright after he qualified with distinction in 1906. He completed his degree (M.B.B.S.) with gold medal in 1908 from the University of London and lectured at St. Mart till 1914. He served as Captain during the World War I and worked in battlefield hospitals in France. After the war he returned to St. Mary in 1918 and got elected Professor of Bacteriology in 1928.

The Discovery of Antibiotics

"One sometimes finds what one is not looking for"

(Sir Alexander Fleming)

His research and study during his military career inspired him to discover naturally antiseptic enzyme in 1921, which he named lysozyme. This substance existed in tissues and secretions like mucus, tears and egg-white but it did not have much effect on the strongly harmful bacteria. Six years later as a result of some intelligent serendipity, he stumbled on discovering penicillin. It was in 1928 when he observed while experimenting on influenza virus that a common fungus, Penicillium notatum had destroyed bacteria in a staphylococcus culture plate. Upon subsequent investigation, he found out that mould juice had developed a bacteria-free zone which inhibited the growth of staphylococci. This newly discovered active substance was effective even when diluted up to 800 times. He named it penicillin.

He was knighted in 1944 and was given the Nobel Prize in Physiology or Medicine in 1945 for his extraordinary achievements which revolutionized the medical sciences.

How Do Antibiotics Work?

Various types of antibiotics work in either of the following two ways:

    A Bactericidal antibiotic kills the bacteria generally by either interfering with the formation of the bacterium's cell wall or its cell contents.

Penicillin, daptomycin, fluoroquinolones, metronidazole, nitrofurantoin and co-trimoxazole are some example of Bactericidal antibiotics.

Some Bacteriostatic antibiotics are tetracyclines, sulphonamides, spectinomycin, trimethoprim, chloramphenicol, macrolides and lincosamides.


Alexander Fleming Biography:

Born in 1881 in Scotland, Alexander Fleming was a doctor and bacteriologist credited with the discovery of penicillin. As a doctor, he learned medicine in London, practicing at the University of London. [1][4] He also had the honor of serving in World War I as part of the Army Medical Corps, and worked to treat injured British soldiers in the war. [1] Throughout his lifetime and due to his pioneers in the fields of medicine and bacteriology, he received various awards, including knighthood in 1944 and a Nobel Prize in Medicine in 1945. [1][4] Although he died in March of 1955, Fleming’s discoveries remain important in modern-day healthcare and research.


Lessons can be learned from the circumstances surrounding the discovery of penicillin. The US government’s successful takeover of penicillin’s production and the unprecedented cooperation among drug companies (and nations) should strongly encourage public/private partnerships as we search for additional effective antimicrobial drugs. In addition, despite their essential value in modern medicine, antibiotics are also the only class of drugs that lose their efficacy with large-scale use as bacteria develop antibiotic resistance. We now are struggling with resistant bacteria that cause infections that are virtually untreatable. Infections such as those occurring after transplantation and surgical procedures, caused by these highly antibiotic-resistant pathogens, are threatening all progress in medicine. Yet, drug companies, some of the same companies that helped develop penicillin, have nearly abandoned efforts to discover new antibiotics, finding them no longer economically worthwhile. The dry pipeline for new antibiotics has led the Infectious Diseases Society of America and others to call for a global commitment to the development of new agents (10). We also must expertly manage the drugs that are currently available. The noteworthy serendipity involved in the discovery of penicillin should remind us that new antibiotics are difficult to find and, more important, should make us mindful when using these limited medical treasures.

The author thanks Monica Farley for her helpful review of the manuscript.

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